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The global trade in Electronic Waste

INTERACTIVE MAP: The Global Trade in Electronic Waste

By Leslie Young


Leslie Young is a Canadian reporter who specializes in investigative reporting and domestic and international public policy issues. A recent graduate of the UBC School of Journalism, Young has worked at Canada’s largest national newspaper, The Globe and Mail, and as an associate producer with the Canadian Broadcasting Corporation. She was part of the FRONTLINE/World team investigating the e-waste trade and traveled to India.


GAO Report on Electronic Waste – August 28, 2008

This 2008 report from the Government Accounting Office (GAO) is highly critical of the Environmental Protection Agency (EPA) and its regulation of the U.S. e-waste industry. The report criticizes the agency for doing little to prevent or prosecute U.S. companies for shipping e-waste illegally to poorer nations that are ill equipped to deal with it.

The Basel Convention
The Basel Convention, signed in Basel, Switzerland, in 1992, is an international treaty governing the flow of hazardous materials, including electronic waste. The website contains a list of signatories and links to the full text of the convention.

Greenpeace Greener Electronics Campaign
Greenpeace has launched a number of campaigns over the years highlighting the problems of electronic waste disposal. The website offers consumer advice on how to make responsible electronics purchases; and the organization’s current focus is on pushing companies to take greater responsibility for the entire life cycle of the products they produce.

Basel Action Network

The Basel Action Network (BAN) is a Seattle-based NGO providing research and policy recommendations on the trans border movement of toxic substances regulated under the Basel Convention. BAN is often credited with bringing the issue of electronic waste to a wider audience with its 2002 documentary, “Exporting Harm: The High-Tech Trashing of Asia.” The film focused on the group’s investigation into e-waste dumping and hazardous recycling in the town of Guiyu, China.

Toxics Link
Toxics Link is one of India’s leading environmental groups. Part of its work is focused on domestic electronic waste management as India continues toward a more consumer society.


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E-Waste Recycling Hoax? Basel NGO Profits from Racial Pics


Non-profit organization tricks liberals into donating money to shred working computers, so that big corporations can sell more brand new cell phones and computers? If reports are true, it may be the biggest environmental hoax of our decade. And most ardent objections come from not from the accused industry, but from environmentalists and technicians in developing world markets.

“The majority of refurbished products stem from imports via the ports of Lagos. The interim results from project component 2, the Nigerian e-Waste Country Assessment, show that 70% of all the imported used equipment is functional and is sold to consumers after testing. 70% of the non-functional share can be repaired within the major markets and is also sold to consumers. 9% of the total imports of used equipment is non-repairable and is directly passed on to collectors and recyclers.” – Final report of the UNEP SBC, E-waste Africa Project, Lagos & Freiburg, June 2011

Four other studies, from Africa and South America, show similar reuse rates (see linked articles). And they also trace the “e-waste” filmed at primitive dump yards to city collectors, who are actually bringing decades-old equipment for scrapping… not recently imported goods.

According to industry professionals, the “primitive e-waste” scam tricks Americans and Europeans into shredding functional and working assets. When processed into pieces of scrap, the computers cannot be reused by the fastest growing internet market in the world. Three billion people – people who are not the poorest, not the richest – earn about $3500 per year. In the past decade, that middle 3 billion has accessed the internet at 10 times the rate of growth of wealthy OECD nations.

Those three billion people, living in cities like Accra, Jakarta, Cairo, Lima and Guangzhou, are the same color and speak many of the same languages as the poorest people in the world… the poorest people who need vaccines, education, electricity, clean water, not computers. By equating these two different markets, combining 6 billion people, the non-profit watchdogs blur the line between destitute and converging/emerging markets. Critics say this is a scam to leverage colonialist European guilt and good intentions. The “non-profits” are after your money, they say, and use fraudulent photos to make the case.

Photos and film of “Ewaste” at African dumps are real, of course. And the standard of living for scrappers living at those dumps is serious. But multiple reports now show that most of the waste being burned and beated at these dumps was used for decades in African cities like Accra, Cairo, and Lagos. Africans trade in used electronics to reuse shops, the way Westerners would turn in a used car. Using the “watchdogs” own film, researchers have proven the TVs and CRTs unloaded from import containers tend to be newer, working, and repairable. In fact, African importers claim the western goods fail less often than new product imported from China (perhaps because failed electrostatic discharge units are diverted from nations with warranty law enforcement).

One allegedly sham NGO (non-government entity) uses a government-sounding-name which implies it’s actually part of the Basel Convention Secretariat, an international organization. The NGO regularly invokes the name of the Convention – but is actually criticizing activities (export for reuse, refurbishment, and repair) which are explicitly legal under the Basel Convention (Annex IX, B1110). Meanwhile, the non-profit actually lobbies to change or amend the Convention, and confuses environmentalists, retulators, and journalists into thinking the Convention has already been amended.

The non-profit activists use the same kinds of photos as legitimate charities like Unicef, CARE, Oxfam, and Doctors Without Borders. But critics say the pictures are a fraud, and part of a cynical campaign netting donations for wealthy white people.

Following the money. Not a dollar goes to the children whose photos are exploited. Whether or not those children benefit from denial of trade, the money itself goes to carpeted offices in Seattle, where people who never met the actual importers spend it on more advertising. Small businesses in Africa and Asia which cannot afford new computers say it is a vicious, cynical, and racial profiling hoax. Like any other dirty little secret or payola scam, they say the “non-profit” knows exactly what it’s doing.

According to critics, here’s how the “ewaste” fraud works.

Greenpeace and Basel Action Network travel to the very poorest places in the poor nations. They take pictures of children next to piles of “e-waste”. The photos are typically taken at landfills and dumps which get all the trash from the neighboring cities in China and Africa. The NGO doesn’t take pictures of mattresses, broken pails, discarded shoes, or other standard trash. They find a pile of 20 year old scrap computer monitors… being burned. The volumes photographed represent just a tiny sliver of the world trade, and may well have been used productively in Africa for years before being thrown away. But placed next to children, the photos make Americans feel guilty about throwing away their own computers. The used computers are miles away from the containers of gently used product imported and refurbished by “geeks of color”, the people who provide the only affordable internet for most of the world.

Children are posed beside the broken electronics, sometimes with a close-up of the manufacturer logo on the device. Then, in describing 15,000 repair techs in Ghana, or warranty takeback factories in Indonesia, BAN states (in a recent press release) that resellers and refurbishers “often produce hazardous waste, which is responsible for inflicting tremendous harm on the citizens and environments in these nations.” There is no study to support this allegation of poisoned profits, no downstream pollution … and the photos of children have nothing to do with refurbishing plants. But after the plethora of photos of primitive recycling yards, Americans and Europeans are ready assume the worst about “those people”… all six billion of them.

Basel Action Network states that trade between OECD nations (16.9% of world population) and non-OECD nations (83.1% – everyone from Singapore to Burkina Faso) accounts for 80% of the “e-waste” trade. Industry sources point out that 80% of USA’s trade is with 83% of the world. “Any moron can see through the statistic,” says one recycler who has exported computers for repair. “But who can risk being accused of dumping waste on little kids?”

Not all Americans are strong in geography. Many Americans accept that “83%” of human beings in the world are all kind of brown, all kind of primitive, all kind of the same… people who carry things on their heads, like in Tin-Tin comics. The term “non-OECD” doesn’t bring to mind cities like Singapore, Taipei or Shanghai, which collective generate more e-waste on their own than their counterparts in Europe or the USA.

The headlines in the USA don’t show manufacturer takeback factories… but they link those refurbishing factories to images of dirty dumping. “Recycling e-Waste in India”, “Refurbishing e-Waste in China”, Cairo, Dubai, Singapore, Brasilia, etc., all gets advertised as the same as the landfill in Ghana. Historically, import for refurbishing and upgrade has been one of the best economic contributors to developing markets, allowing nations like South Korea and Singapore to “leapfrog” many of the OECD nations themselves. That path, critics protest, is being cut off for African “geeks of color”.

Photos of poor children beside burning electronics churn the hearts, but don’t show a significant volume of material at all… just a few dozen computers at the landfill in Ghana. Most of computers at the dump were imported into Ghana decades earlier, and used productively for years. But these photos are are mixed with photos of black people unloading sea containers. No one notices that the goods inside the containers appear to be nice, new, repairable, working electronics… but people notice that Africans carry them on the head, and no reporter questions the economics, interviews a technician, or notices the gap between the landfill and the sea container.

It has become a lucrative business for non-profits and sellers of shredding machines. BAN sells the ‘rights’ to an “Ethical E-Steward” label to companies which pay BAN 1% of their income as “certified recyclers”. Even to see the “directions” to become an ethical steward costs thousands of dollars – the NGO does not publicize its standards or requirements. The vast majority of electronics handled by these “steward” companies is shredded, managed as “no intact unit”. And most of the scrap material pieces are still sold to China and India, the same as the working and intact used product! OEMs (Original Equipment Manufacturers) with “planned obsolescence” and “anti-gray-market” agendas may also be getting on board, and some promote the NGO handsomely.

No technicians are interviewed. The photos of “primitives” become a poster child for 83.1% of the world’s population, for warranty repair shops and computer monitor manufacturing factories, and for emerging engineering markets like Singapore and Taipei, Jahor, Islamabad, Semarang, and Shanghai.

NGO makes millions, hires more staff to fan the flames.

“This is basically a hoax,” says an anonymous recycler. Using fraudulent photos of primitive operations to describe urban campus factories that make every Android and IPad is ludicrous, he says, is acrimonious, and possibly racist. “They make money convincing people that techs in Egypt, Dubai, Singapore, etc. are nasty wire burning monkeys. Shame on USA recyclers who realized this was a misleading hoax, and refused to stand up.”

  • Basel Convention allows trade of used and repair of electronics.
  • There is no data saying that 80% of e-waste is processed in primitive conditions. The actual data shows that reuse and is 85% of the trade to Ghana, for example.
  • The largest markets for used computers – contract manufacturing factories in Penang Malaysia, Singapore, and other “non-OECD” countries – have higher incomes and more engineers than the European Union.

The campaign against trade, or anti-globalization, seems to be succeeding. Photos of the Ghana Agbogbloshie, for many, describe the trade between 16.9% of the world and the other 83.1% of the world.

Geeks of color prefer to trade with good people in rich countries. But the BAN/E-Stewards frightens people out of “interracial trade”. “When Rosa Parks refused to get up out of her seat on the Alabama bus, what did YOU say?”

Mining for “three Ts” (tin, tantalum, and tungsten) for new electronics represent more pollution and toxics than the worst reuse. These mining activities offer a poor choice of employment for Africans, but the door to recycling is closed, while trade in conflict metals are flourishing.

A group of USA Recyclers has formed to make the NGO’s policy against exports law in the USA, and is using lobby money and images of Africans at landfills to promote their agenda Still, for some activists, “fair trade recycling” is a better answer than a “boycott of brown people” or “shredding repair jobs”. Repair and reuse of affordable computer monitors benefits represents a better opportunity out of poverty… exponentially better than mining the raw material to make brand new electronics.

Meanwhile, 3 comprehensive studies have failed to corroborate the NGO’s claims that most used electronics exported to Africa are dumped rather than reused.

GHANA E-Waste Country Assessment 2011 finds 85% reuse. Nigeria Assessment Study puts reuse and repair at 91%. Either figure is similar to, or better than, failure of brand new product returns.

Product or Waste? Importation and End-of-Life Processing of Computers in Peru 2009 found 87% reuse

2011 Escrap State of the Electronics Recycling Industry ISRI/IDC finds most non-reuse is processed in USA

2012 UNEP and Basel Secretariat studies find 85%-91% reuse.

2013 US International Trade Commission Report: More than 85% of used electronics generated in USA are recycled in USA, not exported.

Critics of the e-waste “watchdog” organizations have repeatedly called for sources of data to support claims that ewaste, like that found at Agbogbloshie dumpsite, was recently imported. “A Watchdog trained to bark at black people, regardless of their skill, is not protecting anyone,” says one critic. “Please look deeper, don’t fall for this racist profiling.” [This is an opinion piece. For more insider background on “e-waste exports” visit authors blog.]

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Egipto, el filón de la basura electrónica

A las afueras de El Cairo, la revolución digital ha llegado a la ‘ciudad de la basura’, donde sus habitantes se dedican a recoger desechos: los escolares toman clases de informática e impulsan empresas competitivas, y un grupo de mujeres aprenden a manipular y reconstruir ordenadores asequibles para los vecinos.



Domingo, 16 de marzo del 2014

  • Los hombres se dedican a la recolección de residuos, y las mujeres y los niños los reciclan.

  • Los hombres se dedican a la recolección de residuos, y las mujeres y los niños los reciclan.

  • Todos los miembros de la famila colaboran desde pequeños en la recolección y clasificación de la basura.

  • Los hombres se dedican a la recolección de residuos, y las mujeres y los niños los reciclan.

  • Los hombres se dedican a la recolección de residuos, y las mujeres y los niños los reciclan.

  • En el barrio de Manshiyat Naser se reciclan gran parte de los desechos de El Cairo.

  • Los hombres se dedican a la recolección de residuos, y las mujeres y los niños los reciclan.

  • Los hombres se dedican a la recolección de residuos, y las mujeres y los niños los reciclan.

Un vaho caliente, espeso y dulzón inunda las calles y penetra las fosas nasales con un hedor nauseabundo. Es el vapor putrefacto que emana de la descomposición de los desechos de la ciudad. La basura de El Cairo tapiza el suelo, cubre los edificios y desborda las azoteas de Manshiyat Naser, la ciudad de la basura.

Allí, en el último piso de un edificio maltrecho de la calle principal, vive Moussa Nazmy, un chico de 21 años cuya vida gira entorno a la basura, al igual que la de los 60.000 habitantes de este asentamiento, ubicado en la base de la colina Mokattam, a las afueras de la ciudad. Un barrio donde los hombres se dedican a recorrer las calles a pie o en carro recolectando basura, mientras las mujeres y los niños clasifican las inagotables pilas de residuos que inundan su ciudad.

«Durante un año enseñé a reciclar botellas de champú», explica Moussa, exalumno y profesor de la Escuela de Reciclaje de la asociación Spirit of Youth, dedicada a educar y prover de trabajo a los niños. Debido a que empresas fantasma utilizaban envases de champú de marcas reconocidas para vender sus productos, los grandes fabricantes empezaron a pagar a la escuela por la recogida de sus envases. Las botellas recuperadas por los niños eran destruidas y el polvo de plástico vendido a los recicladores.

Comunidad de coptos

Estos niños no son como el resto de los cairotas. Son jóvenes zabbaleen, como se conoce a la comunidad de cristianos coptos que desde hace más de 50 años se dedican a la recolección de la basura de El Cairo. Una comunidad que ha sido estigmatizada por el resto de los egipcios por su fe cristiana y su forma de ganarse la vida. «La gente nos ve como si no fuéramos buenos trabajadores -explica Moussa con cierto resentimiento-.

Pero estamos trabajando para limpiar la basura que ellos dejan, y eso nos hace buenas personas».


Alrededor de una mesa redonda, tres niños de unos 6 años juegan a las cartas con Laila Zaghloui, la directora de la escuela, mientras otro grupo de chicos se amontonan entorno a los ordenadores del laboratorio de informática. «Aquí les damos educación socio-ambiental para que desarrollen su oficio», afirma la directora. De hecho, el objetivo de la escuela, fundada en el 2004, es preparar a los futuros recicladores suministrándoles experiencia laboral, conocimientos medioambientales, educación básica y alfabetización informática.

«Aquí les enseñamos a trabajar digitalmente, y eso es muy útil para su futuro», explica Mary Mofes, la profesora de informática, que también pertenece a la comunidad zabbaleen. Durante las clases, los 191 alumnos que tiene la escuela aprenden programas de manejo de mapas y localización geográfica, y analizan las diferentes zonas de la ciudad. A pesar de la corta experiencia, la directora afirma que el proyecto está dando buenos resultados, ya que «la mayoría de los graduados están creando empresas de reciclaje más modernas y competitivas».

La actividad económica en la ciudad de la basura, sin embargo, sigue siendo informal, y las infraestructuras básicas como el agua corriente, el alcantarillado o la electricidad siguen teniendo grandes carencias. Pero los zabbaleen, que en árabe significa gente de la basura, no siempre se han dedicado a la recolección. Originalmente los coptos habitaban el Alto Nilo y se dedicaban a la crianza de cerdos, hasta que las inclemencias climáticas en las décadas de 1930 y 1940 les obligaron a emigrar a la ciudad, donde empezaron a trabajar en la recolección de papel y cartón. Más tarde, en los años 70, las familias asentadas en la zona de Imbaba fueron desalojadas, y la mayoría se estableció en las canteras abandonadas al pie de las colinas Mokattam, a las afueras de El Cairo, donde continuaron subsistiendo de la basura. En el 2003, sin embargo, el Gobierno otorgó la recolección de la basura a empresas privadas, cosa que empeoró aún más la situación económica de la comunidad.

«Cuando las empresas extranjeras se hicieron cargo del negocio, los recolectores perdieron gran parte del trabajo», explica Ezzat Naem Guindy, el director de Spirit of Youth, la oenegé creada en el 2004 por un grupo de jóvenes con el fin de capacitar a desocupados y reintegrarlos en el mercado laboral. A pesar de que actualmente las empresas privadas se encuentran inactivas, con la privatización se perdieron miles de puestos de trabajo, y los jóvenes y, sobre todo, las mujeres fueron los más desfavorecidos. Por ello, en el 2009 la oenegé, en colaboración con CID, una consultoría especializada en emprendimientos sociales, y la operadora de telefonía móvil Mobinil, crearon el Proyecto de Reciclaje de Residuos Electrónicos con el fin de reinsertar laboralmente a mujeres jóvenes a través de la recuperación de ordenadores y el reciclaje de basura electrónica.

Al final de un callejón atiborrado de basura y recostada contra una roca de la colina de Mokattam, en cuya cima se levanta la Iglesia de San Simón, la más grande de Oriente Próximo, se encuentra la sede de Spirit of Youth. Allí tres veces por semana unas 20 chicas trabajan junto a un ingeniero desmantelando los equipos, comprobando el estado de las piezas, clasificando y reensamblando los nuevos ordenadores, explica Ezzat. Luego se instala el software de Microsoft, cuya licencia la oenegé ha obtenido a muy bajo coste, y finalmente los residuos son vendidos a los recolectores, y los ordenadores, a los vecinos. El dinero recaudado se distribuye a medias entre las operarias y la asociación.

«Con precios baratos fomentamos que los zabbaleen utilicen las nuevas tecnologías», afirma Ezzat. Efectivamente, a pesar de la pequeña escala del proyecto, la oenegé ha propiciado que los vecinos accedan a un ordenador, algo impensable hasta el momento. Sin embargo, esta organización no solo vende ordenadores a la mitad del precio del mercado, sino que hace donaciones a la Iglesia y a organizaciones como la Escuela de Reciclaje donde estudió Mousa.

Falta de donaciones
El gran esfuerzo de estas jóvenes por reducir la brecha digital en su comunidad, sin embargo, se ve entorpecido por la falta donaciones, uno de los mayores problemas para seguir acercando la tecnología a los zabbaleen. Por lo tanto, las mujeres aprovechan las largas horas de ocio para aprender informática con ordenadores recuperados por sus propias manos. Porque, además de contar con un dispositivo, hay que saber usarlo. «En mi casa tenía un ordenador, pero ni lo tocaba», afirma Soad Kamel, una operaria de 33 años. «Sin embargo, ahora he empezado a utilizar algunos programas».

En el taller del Proyecto de Reciclaje de Residuos Electrónicos, además de reconstruir ordenadores y estudiar informática, las jóvenes también aprenden a manipular los componentes peligrosos de los aparatos para separarlos de forma segura y enviarlos al vertedero de El Nasserya, al oeste de Alejandría. La reducción del impacto ambiental de los desechos electrónicos es otro de los objetivos de Spirit of Youth, ya que, al igual que el resto del planeta, Egipto aumenta año tras año su basura digital. Según estadísticas del Ministerio de Comunicaciones y Tecnología de la Información, en el 2013 el 44% de los hogares contaba con un ordenador y había 100 millones de móviles en circulación.

Pero más allá de la producción local, el aspecto que más preocupa son los residuos extranjeros vertidos en el país. Se estima que la generación de basura electrónica mundial crece a alrededor de 40 millones de toneladas al año, y «no parece que el mundo tenga la intención de ser más responsable», afirma Leila Iskander, directora de la consultora CID hasta principios del 2014 y actual ministra de Medio Ambiente. «Por ello la llegada de residuos electrónicos y su manejo es un aspecto fundamental».

La manipulación y el contacto con elementos contaminantes de los desechos electrónicos, como el mercurio, el plomo o el cadmio, pueden causar enfermedades cerebrales en el sistema nervioso o causar infertilidad, además de generar graves daños ambientales. Sin embargo, a pesar de que el Convenio de Basilea prohíbe desde el 2011 exportar desechos peligrosos a países pobres, según un informe de la Organización Internacional del Trabajo del 2012 Egipto es uno de los destinos del desecho electrónico mundial.

El negocio de la basura digital
Los desechos electrónicos representan una amenaza para los países en vías de desarrollo. Pero más allá de los perjuicios, también ofrecen ciertos beneficios económicos. La abundancia de metales como acero, cobre, aluminio, oro o platino en los dispositivos en desuso se ha convertido en los últimos años en un medio de subsistencia de recolectores que se dedican a clasificar estos metales para venderlos a operadores mayoristas. Sin embargo, si bien el reciclaje ha abierto una nueva oportunidad, hay otro problema que tiene que ver con el precio en el mercado internacional. «Las directivas de la UE no se aplican a las empresas y a los precios que estas pagan en el sur, solo se regula lo que hacen en Europa», explica Leila Iskander desde su moderna oficina con vistas al Nilo.

A pesar de las dificultades, en el 2009 un grupo de jóvenes cairotas crearon RecycloBekia, la primera empresa de reciclaje de desechos electrónicos de Oriente Próximo. En un barrio del sur, donde la ciudad empieza a diluirse en el desierto, está la factoría de la empresa. Allí trabajan un pequeño grupo de operarios que cada mes recuperan unas 20 toneladas de metales tras descuartizar miles de ordenadores, impresoras y otros artilugios en desuso.

Falta de marco legal
«Ser la primera empresa tiene ventajas, como no tener competidores», explica Mostafa Henmdan, el joven director de RecycloBekia, que sacó la inspiración de un documental de National Geographic. «Pero también hay desventajas, como la falta de experiencia o de un marco legal». El reciclaje de la basura digital se divide en cuatro etapas. Sin embargo, la empresa se limita a la recolección, el desmantelamiento y la clasificación, ya que el refinamiento para recuperar los metales es un proceso costoso que se realiza en unos cuantos países desarrollados. Pero a pesar de esta y otras tantas dificultades a la que se enfrentan día a día, esta incipiente empresa ya empieza a hacerse un nombre en el mercado. Como dice Mostafa: «No estamos construyendo una empresa. Estamos estableciendo la industria».

Si bien RecycloBekia lleva dos años reciclando basura digital, aún no ha pasado el tiempo suficiente para saber si la empresa es exitosa o no, afirma Sherif Issa, jefe de Salud y Medio Ambiente de Mobinil, la operadora de móvil que colaboró en la creación de Spirit of Youth. Pero más allá de su éxito, tarde o temprano, tanto en países desarrollados como en emergentes, de forma industrial o artesanal, la basura digital deberá ser tratada, y los gobiernos deben adoptar una actitud responsable. «Hasta hace un año no había ninguna cultura de reciclaje aquí en Egipto», explica Nahla El-Shamy, la responsable de relaciones públicas de RecycloBekia, desde la oficina de la empresa.

Y para seguir difundiendo esta nueva cultura, esta egipcia perteneciente a una nueva generación de emprendedores espera que el Gobierno se implique más y les ayude a difundir la cultura del reciclaje. No solo para evitar enfermedades y daños medioambientales, sino para desarrollar la economía verde y crear puestos de trabajo para los egipcios.

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